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Le temps, c’est de l’argent

L’exploitation minière de Bitcoin, autrefois réalisée par des geeks de la cryptographie dans leurs sous-sols, est devenue une grosse affaire. L’estimation approximative d’un chercheur britannique suggère que les mineurs ont investi collectivement jusqu’à 1 milliard de dollars dans de nouvelles « plates-formes » spécialisées ultrarapides au cours des douze mois précédant avril 2014. Toute personne dans ce jeu a dû choisir entre débourser de la pâte ou accepter un paiement en bitcoins de plus en plus bas. Il y a encore de l’argent à gagner, mais les marges bénéficiaires ont diminué et le retour sur investissement est vulnérable à un prix du bitcoin extrêmement volatil.

Comme nous l’avons mentionné plus tôt, la course a commencé lorsque Laszlo Hanyecz s’est rendu compte que sa carte graphique, ou GPU, était en fait huit cents fois plus rapide que l’unité centrale de traitement de son ordinateur pour l’extraction de bitcoins. Au fur et à mesure que ses pièces s’accumulaient, d’autres mineurs existants l’ont rapidement copié, se convertissant en GPU pour récupérer ce qu’ils avaient perdu. Alors que les forums de discussion techniques s’illuminaient de discussions sur la nouvelle approche, ainsi que sur les pizzas pour lesquelles son inventeur avait dépensé ses pièces, des vagues de nouveaux arrivants se sont jointes à la chasse aux bitcoins des quatre coins du monde.

L’un de ces nouveaux arrivants était Jason Whelan, un élève du secondaire à Belleville, en Ontario, dont les deux passions étaient les jeux informatiques et les réseaux informatiques. Son intérêt pour ce dernier l’a attiré vers les forums de cryptographie en ligne, et à l’automne 2010, il a découvert que les gens étaient soudainement en effervescence à propos du bitcoin. Il a appris qu’un nouvel échange appelé Mt. Gox était entré en ligne plus tôt cette année-là, ce qui signifiait qu’un nombre croissant de personnes non seulement extrayaient des bitcoins mais les achetaient, et leur prix augmentait – au mois d’octobre, son prix avait plus que triplé, passant de six cents à plus de vingt cents. Ainsi, dans l’espoir de gagner de l’argent rapidement, Whelan a apporté quelques ajustements à son ordinateur personnel, une unité qu’il avait construite sur mesure pour les jeux avec deux cartes graphiques Nvidia parallèles super puissantes, et l’a transformé en un mineur de bitcoin.

Dès le début, il y a eu des complications. Un mois plus tard, il a été confronté à son père, se demandant pourquoi diable la facture d’électricité avait explosé. Whelan avait exécuté le programme de hachage intense du logiciel de minage 24h/24 et 7j/7. Il faisait si chaud que Whelan s’était inquiété pour la sécurité de sa “fierté et joie” et l’avait déplacé dans un coin frais du sous-sol où son père ne le verrait pas. Mais il y avait un autre problème : son ordinateur de jeu bien-aimé était maintenant complètement occupé à effectuer cette tâche banale. Et cela ne semblait pas le rendre riche.

J’étais plus intéressé à jouer à des jeux avec mon nouvel ordinateur de jeu qu’à le regarder assis là, générant de l’argent magique que je ne comprenais pas vraiment », se souvient Whelan. Ainsi, il a désactivé le client minier lorsque son décompte de pièces était à trente. À l’époque, ils valaient 6 $; lorsqu’il nous a parlé à la fin mai 2014, ils auraient valu 18 000 $. Malheureusement, il avait écrasé le disque dur plusieurs fois et n’avait pas noté les codes d’accès et les clés de son portefeuille. Sans connaissance de la clé de code d’accès privée qu’il avait utilisée ou même de la clé publique attachée au portefeuille lui-même, les pièces sont probablement perdues à jamais. Je suis sûr que d’autres comme moi fantasment sur leurs richesses perdues s’ils avaient continué à exploiter depuis les premiers jours, dit-il.

Trois ans plus tard, alors étudiant en deuxième année d’études sur les réseaux et la sécurité informatique à l’Institut de technologie de l’Université de l’Ontario, à Oshawa, en Ontario, Whelan a été choqué d’apprendre que le prix du bitcoin était passé à 120 $. Il a commencé à lire sur la monnaie numérique et, avec son expertise croissante en matière de réseautage, a rapidement compris son importance sociale et technologique, qui lui avait échappé à l’adolescence. Il résolut donc de se remettre à l’exploitation minière.

C’était plus facile à dire qu’à faire. Au cours de cet interrègne de trois ans, les GPU étaient eux-mêmes devenus obsolètes. Suite à la percée de janvier 2013 au cours de laquelle la société chinoise Avalon a expédié ses premiers mineurs utilisant des ASIC (circuits intégrés spécifiques à l’application), le marché était passé à des « plates-formes » entièrement dédiées équipées de ces puces ultrarapides, chacune étant conçue pour ne rien faire d’autre que traiter des calculs de hachage. . Avec l’augmentation exponentielle du prix du bitcoin, la course était lancée pour fabriquer des puces ASIC toujours plus rapides et des plates-formes plus efficaces. Au moment de la rédaction de cet article, les machines les plus récentes, vendues au détail pour environ 6 000 $, promettaient trois terahashes par seconde, soit 3 000 milliards de calculs de hachage par seconde, soit 1 800 000 milliards dans les dix minutes nécessaires à la création de blocs. C’est environ 3 millions de fois plus rapide que le processeur le plus rapide pouvait effectuer la même tâche lorsque Nakamoto a extrait les premiers bitcoins en janvier 2009.

Mais alors que le monde virtuel de l’exploitation minière a évolué à la vitesse de l’éclair, le monde physique des usines et des chaînes d’approvisionnement a eu du mal à suivre. En septembre 2013, la presse bitcoin regorgeait d’histoires sur les longs délais de livraison des principaux fabricants de plates-formes très haut de gamme. Vous pouvez imaginer la frustration des gens qui dépensent 4 000 $ pour “précommander” un mineur de Butterfly Labs Imperial Monarch, puis qui attendent six mois pour qu’il être livrés, sachant que pour chaque semaine supplémentaire, les bitcoins devenaient de plus en plus difficiles à extraire et que des plates-formes de plus en plus rapides étaient lancées. Le Butterfly Labs, basé au Missouri, a ensuite vu ses opérations suspendues par la Federal Trade Commission. Et ce n’était pas la seule entreprise à créer des relations acrimonieuses avec ses clients : KnC Miner basé à Stockholm, CoinTerra d’Austin, Alydian de Bainbridge Island dans l’État de Washington et Hashfast basé à San Francisco – ils ont tous eu des problèmes de livraison, les deux derniers tombant en faillite. De nombreux procès ont été déposées alléguant que des entreprises avaient escroqué leurs clients, encaissant de l’argent pour des précommandes qui était ensuite utilisé pour financer leurs propres opérations minières. Pour sa part, l’industrie a blâmé les fournisseurs de pièces mal préparés. Le cofondateur d’Avalon, Ng Zhang, a déclaré que les fabricants d’ASIC à Taïwan n’avaient pas au début pris au sérieux les clients des fabricants de plates-formes minières de bitcoin. Mais à la mi-2014, les problèmes de livraison étaient toujours au rendez-vous dans ce secteur.

Pour Whelan, la solution était d’acheter un gréement d’occasion. Il a acheté une plate-forme minière Butterfly Labs Jalapeño dans une petite annonce locale pour 500 $, un peu comme acheter une Mercedes d’occasion avec cent mille miles au compteur. Même si son hashrate de cinq gigahashes par seconde était loin derrière les machines les plus rapides du marché, il avait l’avantage d’être immédiatement disponible. Avec la valeur des bitcoins en constante augmentation, plus tôt il pourrait commencer, mieux c’est.

Whelan a ensuite fait ce que pratiquement tous les mineurs de petite et moyenne taille font de nos jours et a rejoint un pool minier. De cette façon, il était assuré d’un flux constant de pièces, bien que par petits incréments, plutôt que d’avoir à attendre ce moment aléatoire, des années voire jamais, où sa plate-forme gagnerait un bloc complet de vingt-cinq pièces. Pourtant, la taille des paiements ne le dérangeait pas. Contrairement à sa première incursion dans l’exploitation minière en tant qu’élève du secondaire, celle-ci avait un fondement plus philosophique. “En 2010, j’ai vu que je ne gagnais qu’un montant X en dollars”, dit-il, “mais maintenant j’avais un nouvel état d’esprit, que même si je perdais de l’argent en dollars, le mouvement bitcoin est si fort que je suis parier sur son augmentation future.

Whelan avait aussi un atout dans sa manche : l’université a couvert ses frais d’électricité. (C’est relativement courant ; les collèges n’ont pas encore réprimé l’extraction de bitcoins dans les dortoirs.) Mais il ne pouvait pas contrôler le bruit et la chaleur constants émanant de l’engin dans son petit dortoir. Ainsi, au cours des mois d’automne, il gardait la fenêtre ouverte et utilisait un ventilateur pour aspirer l’air plus frais de l’extérieur. L’hiver, il fermait la fenêtre mais tournait le ventilateur sur le machine sur son bureau, la combinaison faisant un vacarme tout-puissant. Pendant ce temps, le prix a grimpé pour atteindre un sommet début décembre au-dessus de 1 150 $, soit une multiplication par dix par rapport à ses débuts. Ainsi, sa croyance dans l’avenir du bitcoin étant affirmée, il a réinvesti une partie de ses revenus dans des mineurs supplémentaires, qui à leur tour avaient besoin d’un autre fan pour les garder au frais. « Je me sentais comme un trafiquant de drogue numérique », dit-il. «Je devais m’occuper de mes cultures, les garder au frais, tout en évitant le personnel de la résidence qui pourrait s’opposer à ce que les machines en marche constante consomment leur électricité.»

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