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POUR LES ANOREXIQUES

Ruthann est une femme de cinquante-huit ans qui lutte contre l’anorexie depuis plus de quarante ans. Son poids variait d’aussi peu que soixante-dix-sept livres à, au maximum, cent trente-trois livres. Elle mesure cinq pieds six pouces et, alors que je la regarde dans la bibliothèque de son appartement en grès brun à Londres, Angleterre, j’estimerais qu’en ce moment elle pèse environ cent livres. Elle est petite, maigre et délicate, et bien qu’elle n’ait jamais été grosse, elle me dit avec insistance qu’elle se sent grosse en ce moment.

Je suis assise sur un canapé drapé de textiles fabriqués par sa fille, entourée de livres et de peintures que sa mère a créé. Il y a des photos de sa famille élargie joliment disposées sur ses murs. Elle est mariée à un homme qui a réussi et elle-même est l’auteure publiée d’un certain nombre de romans historiques. Elle a travaillé comme écrivain pendant de nombreuses années où elle a vécu à Londres.

Quand Ruthann avait quatorze ans, la conscience de soi de la puberté s’est traduite par un dégoût de son corps. Comme tant de filles à ce stade de leur vie, elle se considérait comme grosse et s’appelait “le cochon”. Afin de faire face à cette image de soi, elle a choisi de suivre un régime de cinq cents calories par jour. Quand elle n’a pas perdu du poids assez rapidement, elle a commencé un régime de plus d’un millier de pompes par jour. Pour se motiver, elle s’est fixé un objectif de poids de 109 livres. Si elle pouvait atteindre ce but, se dit-elle, elle serait heureuse.

Un matin, elle a découvert qu’elle pesait 107 livres. Fronçant les sourcils, elle réalisa qu’elle n’était toujours pas heureuse, alors elle a décidé de perdre plus de poids jusqu’à ce qu’elle se sente heureuse. Elle pensait que cela pourrait être à l’un cent livres. Réduire son alimentation d’une portion de fromage cottage par jour à un seul caillé de fromage, elle maigrit rapidement mais ne se sentit pas plus heureuse. À soixante-dix-huit livres, elle s’est retrouvée à l’hôpital, malade et déprimée.

Le personnel médical des années 1970 ne savait pas quoi faire d’elle. Bien que le terme anorexie mentale existait depuis la fin du XIXe siècle, c’était principalement un sujet pour une petite cohorte de spécialistes. (Ce n’est qu’en 1983, lorsque la chanteuse pop Karen Carpenter est décédée, que l’attention des médias a attiré l’attention des médias sur la maladie.) Ruthann a été mis sous antipsychotique Stel-lazine et libéré sous les soins d’un thérapeute. Mais sa maladie a progressé lorsqu’elle a découvert les laxatifs et les purges. Avant la fin de l’année, elle a été réadmise à l’hôpital pour abus de laxatifs. Quand elle a été libérée, le comportement a continué. Au-dessus de la table du dîner, son père frustré et effrayé lui criait : « Mange ça pour ta mère ! Alors Ruthann mangerait mais plus tard purgerait la nourriture. Elle a développé une cicatrice permanente sur sa main à cause de ses dents grinçant la peau lors des vomissements répétés.

Les parents de Ruthann étaient des survivants des horribles camps d’extermination nazis de la Seconde Guerre mondiale. Son père était un pianiste talentueux qui a miraculeusement réussi à lui sauver la vie en attirant l’attention d’un mentor allemand qui a fait en sorte que le jeune homme précoce soit mis en sécurité. Plus tard, son père est devenu un musicien de concert à succès qui a joué dans des salles de récital à travers l’Europe et l’Amérique. En tant que survivant de l’Holocauste, il ne pouvait pas comprendre pourquoi Ruthann refusait de manger ; elle ressemblait aux pauvres prisonniers qui souffrent dans les camps.

La mère de Ruthann était également très talentueuse. Elle était peintre et, comme le père de Ruthann, a travaillé dur à sa carrière. Ses deux parents ont fait passer les exigences de leur carrière avant les besoins de l’enfance de Ruthann. “Tout ce que j’ai toujours voulu, c’était l’amour de ma mère”, m’a confié Ruthann. “Je mourais de faim pour ça.”

Pour s’occuper de Ruthann, ses parents ont parrainé une immigrante néerlandaise pour qu’elle lui serve de nounou. (Ils étaient motivés par le sens du devoir ; apparemment, la femme avait aidé certains membres de leur famille à échapper aux nazis Allemagne.) Malheureusement, la nounou n’était pas très maternelle. Lorsque Ruthann a pleuré et a refusé de manger, elle a attaché l’enfant et l’a gavée de force. Ruthann se souvient du moment où elle a arrêté de manger et a commencé à vomir. Elle n’avait que quatre ans.

Au fur et à mesure que le diagnostic d’anorexie est devenu plus largement connu, Ruthann a reçu un traitement trouble de l’alimentation. Pendant plus de vingt ans, elle est allée voir un thérapeute psychodynamique quatre fois par semaine, explorant la dynamique de l’enfance et de la famille qui, selon elle, contribuait à son anorexie.

Outre la relation troublante avec sa nounou, Ruthann a également eu des relations difficiles avec elle parents. Pour réconforter sa mère, elle sentit qu’elle devait combler les absences constantes de son père, et cela semblait que sa mère lui refuserait l’amour tout en consultant le petit fille à propos de son travail et de ses problèmes de carrière. Une fois, Ruthann lui a dit : « Je n’ai que onze ans ! Laisse-moi tranquille onze ans. Mais la plupart du temps, elle avait trop peur de s’affirmer, craignant que sa mère, comme son père, pourrait devenir absent.

“J’étais prêt à payer n’importe quel prix pour la garder avec moi”, a déclaré Ruthann, se souvenant de leur relation parasitaire. « Mère m’a consumé ; tout ce que j’ai fait, ressenti, vécu, accompli, elle m’a volé. Je ne pouvais pas sentir que c’était réel jusqu’à ce que je lui en parle, jusqu’à ce qu’elle le rende réel.

Ruthann se souvient aussi de son enfance pleine de grandes figures : elle a rencontré des universitaires, des musiciens, artistes, voire des élus politiques. Elle sentait qu’elle devait prouver qu’elle était digne d’un tel héritage. En tant qu’enfant d’un survivant de l’Holocauste et sachant que ses deux parents avaient perdu des membres de sa famille pendant la guerre, elle se sentait une pression énorme pour exceller, car ils étaient si accomplis et parce qu’ils n’avaient que leur fille pour faire avancer leurs rêves et leurs aspirations.

Avec le traitement, la maladie de Ruthann s’est améliorée, mais le tableau d’ensemble était sombre. Son anorexie s’est transformée en épisodes boulimiques. Elle se souvient parfois de frénésie et de purge sept à onze fois par jour. À l’âge de trente-trois ans, elle a développé des complications à la fois des troubles de l’alimentation – des anomalies cardiaques, déséquilibres électrolytiques, ostéoporose sévère due à l’anorexie – ainsi qu’une érosion progressive de tous ses dents de la boulimie. À quarante ans, elle avait eu dix implants dentaires.

Aujourd’hui, Ruthann continue de lutter, ne mangeant qu’environ six cents calories par jour. Au petit-déjeuner, elle aura du yogourt glacé, une pomme ou une omelette aux blancs d’œufs ; elle mange une banane pour le déjeuner ; puis deux ou trois petites crevettes ou un petit morceau de dinde au dîner. Elle dit qu’elle n’a pas faim, expliquant que “manger moins aide toujours à manger moins”. Pourtant, elle se contredit, admettant également que la plupart du temps, elle a l’impression de mourir de faim. Parfois, au milieu de la nuit, sa faim la réveille. En entendant l’appel de la sirène de la nourriture, elle m’a dit: «Je me lève et je fourrage comme un animal, vole les bonbons d’Halloween de ma fille. Je me sens très coupable à ce sujet. Le lendemain, découragée et pleine de honte, elle va au gymnase et tente de brûler des centaines de calories.

Son psychiatre dit qu’il n’a plus l’ambition de la guérir. Elle le rencontre toujours deux fois par semaine et prend un antidépresseur quotidiennement. Elle attribue ce médicament comme ayant complètement arrêté ses pulsions boulimiques. « Cela m’a vraiment stabilisé. Cela m’a sauvé la vie.

Alors que l’antidépresseur n’a pas modifié les symptômes anorexiques, Ruthann a été chaleureusement soulagé que le la boulimie était sous contrôle. La boulimie était plus perturbatrice que l’anorexie, explique-t-elle, décrivant les joues gonflées et enflées et les crampes gazeuses causées par l’utilisation continue de laxatifs. Elle détestait également la faiblesse qui accompagnait les vomissements : les déséquilibres électrolytiques l’avaient rendue si étourdie qu’elle n’était jamais sûre de pouvoir marcher plus d’un pâté de maisons. Et des escaliers ! « Des arrêts de métro spécifiques ont été mémorable pour moi », a-t-elle déclaré. « Lesquelles avaient des escaliers que je devais monter. »

Ce qui contrôlait vraiment ses symptômes, c’était les soins attentifs qu’un ancien psychiatre lui prodiguait. Elle « m’aimait comme une mère », m’a dit Ruthann en soupirant. Elle a encouragé Ruthann à manger, lui demandant de venir tous les jours pour qu’elle puisse la voir boire une boîte d’Ensure. Lorsque Ruthann traversait une période particulièrement difficile, elle était particulièrement nourrissante. Lorsque cette psychiatre a pris sa retraite de son cabinet l’année dernière, Ruthann a eu l’impression que sa « mère porteuse » l’avait quittée. Elle reste démunie aujourd’hui.

Ce psychiatre en particulier a également encouragé Ruthann à suivre un programme en douze étapes, lui conseillant : « Ne dites simplement pas aux membres du groupe que votre drogue de prédilection est la nourriture, au lieu de l’alcool. » Ruthann était prête à essayer et, à sa grande surprise, a trouvé le groupe extrêmement utile. Assister à des réunions en douze étapes semblait initialement étrange, mais elle s’est rendu compte que pour elle, l’anorexie était comme avoir une dépendance. Elle était obsédée et combattait constamment l’envie de restreindre ou de purger. Venir aux réunions tous les jours la faisait se sentir de moins en moins isolée. Elle a rencontré des gens qui comprenaient ce qu’était l’addition, qui ne se souciaient pas d’appeler à l’aide au milieu de la nuit. Ils étaient là, me dit-elle, chaque fois que j’en avais besoin.

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