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Qu’est-ce qu’un système de paiement électronique ?

Les quelques centaines de membres d’une liste de diffusion obscure composée d’experts et de passionnés de cryptographie reçoivent un e-mail de quelqu’un qui se fait appeler Satoshi Nakamoto.* « J’ai travaillé sur un nouveau système de paiement électronique entièrement peer-to-peer, sans aucune confiance tiers », écrit-il catégoriquement. Son bref texte les dirige vers un livre blanc de neuf pages publié sur un nouveau site Web qu’il avait enregistré deux mois plus tôt, qui décrit un système monétaire qu’il appelle bitcoin.

L’article explique, dans un texte clair mais sec accompagné d’illustrations, d’équations, de code et de notes de bas de page, ce système de « monnaie » numérique. Ce n’est certainement pas une monnaie comme presque n’importe qui dans la société traditionnelle comprendrait le mot. Nous définissons une pièce électronique comme une chaîne de signatures numériques, écrit Nakamoto. «Chaque propriétaire transfère la devise au suivant en ajoutant le hachage de la transaction précédente et la clé publique du propriétaire suivant à la fin de la pièce. La chaîne de propriété peut être vérifiée par un bénéficiaire en vérifiant les signatures. (Si, comme la plupart des gens, vous n’êtes pas familier avec la science du cryptage informatique, cela peut sembler un charabia – bien qu’au moment où vous aurez terminé ce livre, nous espérons que de telles phrases sembleront moins intimidantes – mais c’était des choses familières aux passionnés de cryptographie que Nakamoto ciblait.) Il explique les différentes fonctionnalités, y compris la manière intelligente dont il contourne la nécessité d’un intermédiaire tiers, d’une banque ou autre institution financière, pour soutenir et garantir les transactions.

Il décrit un système d’échange en ligne qui utilise le cryptage pour permettre à deux parties d’échanger des jetons de valeur sans divulguer d’informations vulnérables sur elles-mêmes ou leurs comptes financiers. Il est destiné à fonctionner en dehors de la structure bancaire traditionnelle et permet aux gens de s’envoyer de l’argent numérique directement entre eux, d’égal à égal, comme le concept de commerce sans intermédiaire est connu. Aucune banque ou société de carte de crédit n’est nécessaire. Aucun processeur de paiement ou autre tiers « de confiance » n’est impliqué. En effet, il s’agit d’une forme d’argent numérique. La révolution du bitcoin a commencé. La plupart des premiers invités à le rejoindre ne s’en rendent pas compte.

Parmi la communauté de cryptographie très unie invitée à examiner le travail de Nakamoto se trouvaient des membres du mouvement Cypherpunk, une association lâche d’activistes soucieux de la technologie qui avaient acquis une notoriété dans les années 1990 grâce à leurs efforts pour utiliser des outils de confidentialité cryptographiques pour forcer un changement politique et culturel radical. . Cet effort a porté ses fruits : le militant de la transparence Julian Assange et son organisation d’édition militante, WikiLeaks, sont nés de ce mouvement. Pour les Cypherpunks, l’idée d’un système d’argent numérique anonyme n’était pas nouvelle. Cela a été l’une de leurs premières grandes idées, mais personne n’en avait encore fait quelque chose de viable. Plusieurs avaient tenté de créer des systèmes d’argent numérique, l’un s’était même rapproché de manière alléchante, mais finalement aucun système n’avait atteint une quelconque masse critique, et la cause avait fait long feu.

À première vue, le bitcoin semblait similaire à ses prédécesseurs. Son protocole logiciel – l’ensemble directeur d’instructions de communication qui sous-tend le système – suivait les mêmes idées de base de ces itérations précédentes. Comme eux, il a utilisé le cryptage à clé publique pour permettre aux gens de partager en toute sécurité de précieuses chaînes de code. Un transfert pourrait avoir lieu chaque fois qu’une personne utilisait une clé privée secrète – une chaîne de code étroitement surveillé – pour authentifier numériquement une clé jumelée accessible au public attachée à un magasin de la devise. Comme ces prédécesseurs, il cherchait également à établir un ensemble de règles inviolables par lesquelles un réseau décentralisé d’ordinateurs collaborerait pour maintenir l’intégrité du système monétaire. De même, toute personne possédant un ordinateur pourrait faire partie du réseau, aider à maintenir son intégrité et payer et être payé dans une monnaie numérique commune. Il a poursuivi le même objectif que ses prédécesseurs : se passer du modèle existant pour les paiements mondiaux et l’émission de devises et le remplacer par un modèle où les ordinateurs personnels, plutôt que les banques, étaient chargés de maintenir le système honnête.

Toutes les autres tentatives en ce sens avaient échoué. Y avait-il des raisons de croire que le système de Nakamoto serait plus efficace pour générer un attrait de masse ? La plupart des membres du groupe qui ont pris la peine de lire le livre blanc n’ont pas vu une telle raison. La réponse dédaigneuse du programmeur de San Francisco Ray Dillinger reflétait les points de vue de beaucoup au sein de la communauté cynique : « Les gens ne détiendront pas d’actifs dans cette monnaie hautement inflationniste s’ils peuvent l’aider. »* James A. Donald, un passionné de cryptographie qui écrit un article de tendance libertaire. blog, a applaudi la tentative de réaliser le “vieux rêve Cypherpunk” et a admis que le monde “avait vraiment, vraiment besoin d’un tel système”. Mais il a prédit que le système de Nakamoto ne serait jamais suffisamment robuste ou évolutif pour prendre en charge les transactions de « centaines de millions de personnes ». John Levine, abonné à la liste de cryptographie mieux connu comme l’auteur de Le livre Internet pour les nuls, a déclaré que les pirates seraient en fin de compte le “tueur” du système de Nakamoto puisque “les bons ont beaucoup moins de puissance de feu de calcul que les méchants”.

Nakamoto n’était pas découragé. Il savait que le système contenait deux avancées majeures : un registre universel inviolable, qu’il a surnommé la blockchain, par rapport auquel n’importe qui pouvait vérifier la validité des transactions, ainsi qu’un ensemble unique d’incitations monétaires pour encourager les propriétaires d’ordinateurs du réseau à tenir ce registre à jour. -à ce jour. C’est ce qui garderait son système honnête tout en combattant les pirates.

Nakamoto avait déjà créé un nouveau site Web sur bitcoin.org, un domaine qu’il avait acheté au moment de la publication de son livre blanc. Mais pour faire passer son système au niveau supérieur, il savait qu’il devrait lancer le programme logiciel qu’il avait également développé tranquillement et ainsi générer les tout premiers bitcoins. Au Nouvel An, il a activé l’algorithme informatique et a commencé à « exploiter » sa nouvelle monnaie. Comme nous l’apprendrons au chapitre 5, l’exploitation minière est un peu impropre, car l’activité la plus importante de ces «mineurs» ou nœuds informatiques en réseau est de confirmer les transactions. Les bitcoins « minés » sont une récompense pour avoir été le premier mineur à résoudre un problème au hasard. énigme générée et mathématiquement complexe qui doit être terminée avant que les transactions puissent être confirmées. Cette récompense devient de plus en plus difficile à atteindre à mesure que les mineurs ajoutent de plus en plus de puissance de calcul au réseau.

Nakamoto, “Node Number One”, a chargé le logiciel sur son ordinateur de bureau et a démarré le programme, son interface simple présentant les résultats de ses efforts dans une grille. Étant donné que personne d’autre que lui n’était sur le réseau, sans aucune chaîne géante de transactions tierces à traiter et à confirmer, voire aucune transaction du tout, il pouvait simplement laisser son PC assis là et livrer des bitcoins dans le “portefeuille” numérique qu’il ‘avais créé pour lui-même. Aujourd’hui, le réseau comprend des utilisateurs partout dans le monde, et la difficulté de calcul dans l’exploitation minière a tellement augmenté qu’elle nécessite de vastes, des machines coûteuses et dédiées dans des entrepôts spéciaux pour faire le travail de manière rentable. Mais à cette époque de 2009, produire des bitcoins pour son propre compte était aussi simple que de télécharger une copie de, disons, Microsoft Outlook et de l’exécuter sur un ordinateur de bureau.

En lançant le logiciel, Nakamoto a créé le Genesis Block, le tout premier «bloc» de cinquante pièces de bitcoins. Au cours des six jours suivants, il exploiterait beaucoup plus de bitcoins, jusqu’à 43 000 si le logiciel fonctionnait selon son horaire intégré d’un bloc toutes les dix minutes. En août 2014, un transport de cette taille vaudrait environ 21 millions de dollars, mais à l’époque, ils valaient exactement zéro, puisque Nakamoto n’avait personne d’autre pour les transférer. à, aucun moyen de les « dépenser ». Si une caractéristique d’une monnaie est l’utilité, à ce stade précoce, le bitcoin n’en avait absolument aucun. Il a dû amener d’autres à se joindre.

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